Lancement du vaisseau spatial CAPSTONE de la NASA vers la Lune plus tard ce mois-ci

La NASA est sur le point de lancer sa mission de vaisseau spatial « CAPSTONE » plus tard ce mois-ci pour orbiter autour de la lune, en préparation d’une nouvelle station spatiale lunaire.

L’engin, qui a à peu près la taille d’un four à micro-ondes et ne pèse que 55 livres, décollera de la péninsule de Māhia, en Nouvelle-Zélande, entre le 13 et le 22 juin.

Il testera la stabilité d’une orbite en forme de halo autour de la lune avant qu’elle ne soit utilisée par Lunar Gateway, l’avant-poste lunaire prévu par la NASA.

Lunar Gateway servira un jour de «zone de transit» pour l’atterrissage d’humains sur la Lune et potentiellement de point de départ pour des missions vers Mars.

Le lancement de CAPSTONE a de nouveau été reporté cette semaine à « au plus tôt le 13 juin », après avoir été précédemment fixé au 6 juin.

Auparavant, la mission était prévue pour le 31 mai, avant d’être repoussée pour des raisons non révélées.

Rocket Lab, qui enverra le satellite dans l’espace sur sa fusée Electron, a déclaré sur Twitter qu’un délai supplémentaire était nécessaire « pour prendre en charge le lancement final et les vérifications de l’état de préparation des photons ».

Lorsqu’il sera finalement prêt, le petit satellite décollera du site de lancement de la péninsule de Māhia de Rocket Lab, sur l’île du Nord de la Nouvelle-Zélande.

CAPSTONE est l’abréviation de « Cislunar Autonomous Positioning System Technology Operations and Navigation Experiment ».

Il est unique en ce sens qu’il se déplacera sur une orbite allongée en forme de halo, ce qui le rapprochera de 1 000 milles et jusqu’à 43 500 milles de la surface lunaire.

Il utilisera son système de propulsion pour voyager pendant environ trois à quatre mois avant d’entrer en orbite autour de la lune. Une orbite se produira tous les sept jours.

Alors qu’il faut généralement quelques jours à un vaisseau spatial pour atteindre la lune, CAPSTONE prendra beaucoup plus de temps car il se déplace à une vitesse plus lente et doit emprunter un itinéraire plus long pour se préparer à une forme ovale inhabituelle.

L’orbite de forme étrange, officiellement appelée orbite de halo presque rectiligne (NRHO), n’a jamais été essayée auparavant dans l’espace.

La route de l’orbite est située à un point d’équilibre précis dans les gravités de la Terre et de la Lune, ce qui signifie que moins d’énergie est dépensée.

« La stabilité de cette orbite permettra à CAPSTONE de se comporter presque comme si elle était maintenue en place par la gravité de la Terre et de la Lune », a déclaré Elwood Agasid du centre de recherche Ames de la NASA à The Next Web.

« Il nécessite peu d’énergie pour se maintenir en position ou pour manœuvrer sur d’autres orbites cislunaires [celles entre la terre et la lune]. »

CAPSTONE orbitera cette zone autour de la lune pendant au moins six mois pour comprendre « les caractéristiques de l’orbite », selon la NASA.

L’agence spatiale a déclaré: « Elle validera les exigences de puissance et de propulsion pour maintenir son orbite comme prévu par les modèles de la NASA, réduisant ainsi les incertitudes logistiques ».

« Il démontrera également la fiabilité des solutions innovantes de navigation entre engins spatiaux ainsi que les capacités de communication avec la Terre. »

Les premières parties de la passerelle lunaire ne devraient pas être lancées avant novembre 2024 au plus tôt, ce qui laissera à la NASA suffisamment de temps pour évaluer les résultats de CAPSTONE.

Décrite comme une « composante vitale du programme Artemis de la NASA, la passerelle lunaire sera une petite station spatiale en orbite autour de la lune, agissant comme un » avant-poste polyvalent « .

Le mot officiel est que le programme Artemis de la NASA fera atterrir la première femme et le prochain homme sur la lune d’ici 2025, bien que cela pourrait être repoussé, a récemment suggéré l’enquêteur général de la NASA, Paul Martin.

La date initiale de la NASA pour atterrir à nouveau des humains sur la lune était 2024, mais l’année dernière, elle a retardé la date, en grande partie à cause d’un litige avec la société Blue Origin du fondateur d’Amazon, Jeff Bezos.

Cette année également, la NASA enverra des mannequins dans l’espace dans le cadre de la mission Artemis I en août 2022.

Artemis I ouvrira la voie à des vols en équipage – Artemis II, qui sera lancé en mai 2024 et volera près de la lune sans y atterrir, et Artemis III, qui se posera en fait sur la surface lunaire.

Artemis III, qui sera lancée « au plus tôt en 2025 », sera la première à faire atterrir des humains sur la Lune en plus de 50 ans, depuis Apollo 17 en décembre 1972.

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